Interview Saarah El Jaouhari

Saarah El Jaouhari, master studente aan de Erasmus Universiteit Rotterdam, had tijdens het begin van haar studie al een specifieke interesse in het ondernemingsrecht. Toen ze eind 2019 hoorde over de Masterclass Fusies & Overnames (MF&O) bij Houthoff was ze dan ook gelijk enthousiast. Praktijkervaring opdoen, samenwerken in teams en onderhandelen klonk als muziek in haar oren. Na deze intensieve kennismaking was het voor Saarah duidelijk, ze wilde nog meer zien van Houthoff. Inmiddels heeft ze haar student-stage afgerond op de praktijkgroep Finance & Investment Management en Litigation & Arbitration in Rotterdam.

Hoe ben je in contact gekomen met Houthoff?

"Mijn eerste kennismaking met Houthoff was tijdens mijn Master Ondernemingsrecht bij een gastcollege van Jacques Kröner (advocaat-partner Corporate/M&A in Rotterdam). Gedurende dit college vertelde hij over de Masterclass Fusies & Overnames bij Houthoff. Tijdens deze masterclass wordt in vijf bijeenkomsten het gehele overnameproces van een M&A transactie van het begin tot het eind doorlopen. Aangezien ik nog weinig praktijkervaring had, leek deze intensieve masterclass mij erg interessant. Daarnaast kon ik uitvinden of mijn interesse in het ondernemingsrecht ook daadwerkelijk goed bij mij zou passen."

Klinkt goed! Hoe is je verdere kennismaking met Houthoff verlopen?

"Tijdens mijn studie legde ik vooral de focus op het studeren. Toen ik eenmaal met mijn master bezig was, wilde ik graag een kijkje nemen in de keuken van de advocatuur. Ik was dan ook erg blij toen ik hoorde dat ik mocht deelnemen aan de Masterclass Fusies & Overnames. In februari ging de eerste bijeenkomst op het kantoor in Rotterdam van start. Tijdens deze bijeenkomst stond onderhandelen centraal en moesten we in korte tijd een deal sluiten met de andere groepen. Tijdens eerdere bijbanen heb ik al ervaring opgedaan met onderhandelen en discussiëren; iets wat ik ontzettend leuk vind om te doen. Het was daarom extra leuk om met deze skills aan de slag te gaan tijdens de masterclass. Daarnaast heb ik veel 'Houthoffers' kunnen spreken. Ik voelde me vrij om verschillende vragen te stellen en merkte dat ik eerlijke en oprechte antwoorden terugkreeg. Al met al was ik na de eerste bijeenkomst positief verrast hoe professioneel het werd aangepakt. Het leek alsof we in een echte overname zaten en daarnaast was er genoeg ruimte om de mensen bij Houthoff te leren kennen.

Helaas begon hierna de coronacrisis en werd de masterclass uitgesteld naar een later moment. Gelukkig hebben we nog aan één fysieke bijeenkomst – op anderhalve meter afstand - in het najaar kunnen deelnemen. Na deze positieve ervaring wilde ik nog meer van Houthoff zien en besloot ik voor een student-stage te solliciteren."

Hoe heb je het sollicitatiegesprek voor een student-stage ervaren?

"Nadat ik door de eerste ronde (briefselectie) heen kwam, mocht ik op gesprek komen. Ondanks dat het sollicitatiegesprek digitaal plaatsvond, was het een open en leuk gesprek. Het was totaal geen vragenvuur en door de humor van mijn gesprekspartners had ik het gevoel alsof ik met vrienden aan het praten was. Een paar dagen later kreeg ik een telefoontje van beide SSC-leden (student-stagiaire commissie) om me het goede nieuws te vertellen. Ik had een stage in the pocket!"

Inmiddels zitten de twee maanden erop, hoe kijk je terug op jouw stageperiode?

"Erg enthousiast! Ik heb een student-stage gelopen op Finance & Investment Management en Litigation & Arbitration. Op beide praktijkgroepen heb ik veel verschillende opdrachten mogen doen. Hierdoor kreeg ik een groot verantwoordelijkheidsgevoel en het gevoel dat ik ertoe deed. Tijdens mijn oriëntatie voor een student-stage wilde ik graag bij een Nederlands advocatenkantoor aan de slag. Mijn gevoel zei dat dit beter bij mij zou passen dan een Angelsaksisch kantoor. Mijn tijd bij Houthoff bevestigde dit ook; de sfeer op dit kantoor is erg positief, nuchter en open."

Helaas vinden de student-stages al een jaar lang vanuit huis plaats. Ook jij hebt jouw student-stage vanuit huis gelopen. Hoe heb je het thuiswerken ervaren?

"Voordat ik aan mijn student-stage begon bij Houthoff, heb ik al eerder bij een ander kantoor een student-stage vanuit huis gelopen. Kortom, ik wist wat me te wachten stond.

Ondanks dat je door het thuiswerken de sfeer op kantoor minder goed proeft, heb ik beide teams goed leren kennen. Al op de eerste stagedag werd gestimuleerd om te gaan wandelen en/of koffie te drinken met je teamgenoten. Ook werd vanuit Recruitment veel georganiseerd, zoals een online Escape Room, kantorenronde (afsluiting van student-stage) en was er elke woensdagmiddag een meeting met alle studenten en Recruitment."

Hoe was de begeleiding tijdens je stageperiode?

"Ik kreeg een stagebegeleider toegewezen vanuit de SSC, de student-stage commissie. Elke dinsdag en donderdag hadden we onze weekly catch up. Tijdens deze dagelijkse telefoongesprekken werd gevraagd hoe het met me ging, of ik nog genoeg werk had, maar bespraken we ook onze weekendplannen. In het begin van mijn student-stage vond ik het best spannend om collega's te bellen voor feedback en of ze nog werk voor hadden. Al na mijn eerste week merkte ik dat juist die telefoon pakken zo belangrijk is en iedereen het alleen maar waardeert dat je belt."

Wat kan je meenemen uit deze periode?

"Hoe ik mijn werkzaamheden tijdens de student-stage oppakte, verschilt enorm ten opzichte van mijn werkwijze tijdens mijn studie op de universiteit. Tijdens de studie Rechtsgeleerdheid leer je met een open blik naar een casus te kijken en probeer je alle belangen af te wegen. Daarentegen probeert een advocaat juist vanuit één partij te denken. Daarnaast leerde ik hoe belangrijk het is om contact te blijven opzoeken met je collega's, zowel zakelijk als privé. Een tip die ik graag mee zou willen geven aan medestudenten is dat tijdens een student-stage (maar ook een werkstudentschap) het een wisselwerking is – niet alleen jij wilt het kantoor en de collega's leren, maar de mensen zijn ook benieuwd naar jou. Het komt van beide kanten. Uiteindelijk wil je erachter komen of een kantoor zowel op inhoudelijk als sociaal vlak bij je past dus pak die telefoon en probeer wandelingen met je collega's te plannen."

Wat ga je doen nadat je stage is afgelopen?

"Mijn scriptie afronden die ik deze zomer wil inleveren. Daarnaast heeft mijn tijd bij Houthoff bevestigd dat ik aan de slag wil als advocaat-stagiaire bij een groot advocatenkantoor en is mijn interesse in Corporat/M&A en Finance bevestigd. Deze praktijkgroepen passen goed bij mijn interesses en competenties. Tot slot, hoop ik dat we de gemiste afscheidsborrel van de student-stagiaires snel mogen inhalen op kantoor zodra de maatregelen het weer toe laten!"